ENVIRONNEMENT

Le débat sur la crypto-monnaie et la consommation d’énergie

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La consommation d’énergie est devenue le dernier point d’éclair de la crypto-monnaie. Les critiques le décrient comme un porc énergétique tandis que les partisans le saluent pour être moins intensif que l’économie mondiale actuelle. 

L’un de ces critiques, le fondateur de DigiEconomist , Alex de Vries, a déclaré qu’il «n’avait jamais rien vu d’aussi inefficace que le bitcoin». 

De l’autre côté du débat, les recherches d’ ARK Investment Management ont révélé que l’écosystème Bitcoin consomme moins de 10% de l’énergie requise pour le système bancaire traditionnel. S’il est vrai que le système bancaire sert beaucoup plus de gens, la crypto-monnaie est encore en cours de maturation et, comme toute industrie, la première étape de l’infrastructure est particulièrement intensive.

L’industrie minière de la crypto-monnaie, qui a rapporté près de 1,4 milliard de dollars en février 2021 seulement, n’est pas encore anormalement terrible pour l’environnement par rapport à d’autres aspects de la vie moderne dans une société industrialisée. Même de Vries a déclaré à TechCrunch que si les régulateurs soucieux de l’environnement «prenaient toutes les mesures possibles contre Bitcoin, il est peu probable que tous les gouvernements adhèrent à cette» réglementation minière.

«Idéalement, le changement vient de l’intérieur», a déclaré de Vries, ajoutant qu’il espère que les développeurs de Bitcoin Core modifieront le logiciel pour nécessiter moins d’énergie de calcul. «Je pense que Bitcoin consomme deux fois moins d’énergie que tous les centres de données du monde pour le moment.»    

Selon l’ indice de consommation d’électricité bitcoin de l’Université de Cambridge , les mineurs de bitcoin devraient consommer environ 130 térawattheures d’énergie (TWh), soit environ 0,6% de la consommation mondiale d’électricité. Cela met l’économie du bitcoin à égalité avec les émissions de dioxyde de carbone d’un petit pays en développement comme le Sri Lanka ou la Jordanie. La Jordanie, en particulier, compte 10 millions de personnes . Il est impossible de dire combien de personnes utilisent Bitcoin chaque mois, et ils l’utilisent certainement moins souvent que les résidents d’Amman utilisent les dinars jordaniens. Mais les données CoinMetrics indiquent que plus d’un million d’adresses Bitcoin sont actives, quotidiennement, sur un maximum de 106 millions comptes actifs au cours de la dernière décennie, comme le montre l’échange Crypto.com. 

« Nous obtenons la population totale d’utilisateurs uniques de bitcoin (BTC) et d’éther (ETH) en comptant le nombre total d’adresses des échanges répertoriés, en soustrayant les adresses appartenant aux mêmes utilisateurs sur plusieurs échanges», a déclaré un porte-parole de Crypto.com. «Nous réduisons ensuite encore ce nombre en tenant compte des utilisateurs qui possèdent à la fois ETH et BTC.»

C’est beaucoup de gens qui utilisent ces réseaux financiers. De plus, de nombreuses entreprises minières de bitcoins s’appuient sur des sources d’énergie respectueuses de l’environnement telles que l’hydroélectricité et la captation des fuites de gaz naturel des champs pétrolifères. Un vétéran de l’industrie minière, Thomas Heller, COO de Compass Mining, a déclaré que les mines hydroélectriques chinoises du Sichuan et du Yunnan obtenaient de l’électricité moins chère pendant la saison des pluies. Ils continuent à utiliser l’hydroélectricité toute l’année, a-t-il ajouté, bien que ce soit moins rentable pendant la saison sèche annuelle. 

«Le prix de l’électricité en dehors de mai à octobre [saison des pluies] est beaucoup plus cher», a déclaré Heller. «Cependant, certaines fermes ont un approvisionnement en eau dans d’autres parties de l’année.»La meilleure façon de rendre l’exploitation minière de crypto-monnaie plus écologique est de soutenir les législateurs qui souhaitent encourager l’exploitation minière dans des régions qui ont déjà des sources d’énergie sous-utilisées.

Fondamentalement, l’extraction de crypto-monnaie ne produit pas intrinsèquement des émissions de carbone supplémentaires, car les ordinateurs peuvent utiliser l’énergie de n’importe quelle source. En 2019, la société d’investissement en actifs numériques CoinShares a publié une étude estimant que jusqu’à 73%  des mineurs de bitcoins utilisent au moins une partie de l’énergie renouvelable dans le cadre de leur alimentation électrique, y compris l’ hydroélectricité des énormes barrages chinois. Tous les cinq principaux pools miniers de bitcoins , des consortiums pour que les mineurs coopèrent pour de meilleures marges bénéficiaires, dépendent fortement de l’hydroélectricité. Cette statistique n’impressionne pas de Vries, qui a souligné que les chercheurs de Cambridge avaient découvert que les énergies renouvelables représentaient 39%  de la consommation totale d’énergie des mineurs. 

«J’ai installé un panneau solaire sur ma centrale électrique, j’ai aussi un mélange d’énergie renouvelable», a déclaré de Vries. 

En termes de répartition géographique, les données de Cambridge indiquent que les opérations minières chinoises de bitcoins représentent environ 65% de la puissance du réseau, appelée hashrate. Dans certaines régions, comme la province chinoise du Xinjiang , les mineurs de bitcoin brûlent également du charbon pour produire de l’électricité. Au-delà de l’extraction de crypto-monnaies, cette province est connue pour ses violations des droits de l’homme contre la population ouïghoure , que la Chine réprime violemment dans le cadre d’une lutte plus large pour capitaliser sur les ressources naturelles de la région . Lorsque les critiques sonnent l’alarme sur l’extraction de crypto-monnaie et la consommation d’énergie, c’est souvent la dynamique qui les préoccupe. 

En revanche, les mineurs nord-américains représentent environ 8%  du hashrate mondial , suivis de près par les mineurs en Russie, au Kazakhstan, en Malaisie et en Iran . Le président iranien Hassan Rohani a appelé à la création d’une stratégie nationale d’extraction de bitcoins en 2020, visant à accroître l’influence de la nation islamique sur ce système financier malgré les sanctions bancaires imposées par les États-Unis. 

Partout où les nations et les organisations proposent les réglementations minières les plus rentables , ce sont les endroits où l’extraction de bitcoins proliférera. La domination chinoise, à ce jour, peut être au moins partiellement attribuée aux subventions gouvernementales à l’industrie minière. En tant que tels, des pays comme la Chine et la Norvège offrent des subventions qui incitent les mineurs de bitcoins à utiliser des sources hydroélectriques locales. 

Comme le rapport de recherche Seetee d’ Aker ASA , une entreprise publique de 6 milliards de dollars basée en Norvège, a déclaré: «Les financiers des opérations minières insisteront pour utiliser l’énergie la moins chère et donc, par définition, ce sera l’électricité qui n’aura pas une meilleure utilisation économique.»

La meilleure façon de rendre l’exploitation minière de crypto-monnaie plus écologique est de soutenir les législateurs qui souhaitent encourager l’exploitation minière dans des régions qui ont déjà des sources d’énergie sous-utilisées. 

En ce qui concerne l’Amérique du Nord, Adam Back, PDG de Blockstream, affirme que les installations minières de son entreprise, d’ une capacité minière de 300 mégawatts , reposent sur un mélange de sources d’énergie industrielles comme l’hydroélectricité. Il a ajouté que Blockstream explore les options d’extraction de bitcoins à énergie solaire comme une sorte de «maison de retraite» pour les machines obsolètes. 

«Avec l’énergie solaire, si vous n’êtes en ligne que 50% du temps, c’est quelque chose à considérer en termes d’analyse des coûts», a déclaré Back. «C’est une meilleure option pour les machines plus anciennes, une fois que vous avez déjà récupéré les coûts de l’équipement.»

En raison de la flambée des prix de la crypto-monnaie, il y a maintenant une pénurie mondiale d’équipements d’extraction de bitcoins, a ajouté Back, la demande dépassant l’offre et la production prenant jusqu’à six mois par machine. Emma Todd, fondatrice du cabinet de conseil MMH Blockchain Group, a déclaré que la pénurie faisait grimper le prix des machines minières. 

«Par exemple, une machine minière Bitmain Antminer S9 qui coûtait autrefois entre 35 et 55 dollars en juillet 2020 sur le marché secondaire, coûte désormais environ 275 à 300 dollars», a déclaré Todd. «Cela signifie que la plupart, sinon toutes les sociétés minières qui cherchent à acheter de l’équipement neuf ou secondaire, sont toutes confrontées aux mêmes défis. En raison de la pénurie mondiale de puces, la plupart des nouveaux équipements miniers qui devraient sortir dans les prochains mois seront presque certainement retardés. »

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